Un día después de haber matado un viejo fantasma, Canadá acabó con un dragón bien conocido y están a un sólo partido de ganar el Mundial FIBA U19 2017 y alcanzar su primer título mundial.

RJ Barrett consiguió 38 puntos, 13 rebotes y 5 asistencias para liderar el triunfo de Canadá ante los campeones Estados Unidos por 99-87 en las semifinales para reservar un lugar en la final ante Italia.

La importancia de la histórica victoria de Canadá se cimentó en un chaval de 17 años que actuó como un héroe.

“Significa mucho. Hemos vencido a Estados Unidos, hemos ganado a los campeones. Afortunadamente podemos ser campeones mañana”, dijo Barrett, que hace apenas un mes cumplió 17 años, siendo dos años más joven que cualquier rival que está en la competición.

Danilo Djuricic, quien anotó 8 puntos incluidos dos grandes triples, dijo con claridad la importancia que tiene Barrett para este equipo.

“Lo habéis visto. Él ha llevado el peso del equipo en la primera mitad. Sólo él consiguió más puntos (20) que el resto del equipo. Es la razón por la que hemos estado vivos en el partido”, dijo Djuricic, quien jugó el pasado verano junto a Barrett en el Mundial FIBA U17. “RJ nos lideró antes, durante y después del torneo y no sólo anotando, pasando o reboteando. Lo hace todo por nosotros y es un gran líder”.

Canadá nunca había conseguido vencer a sus vecinos del sur en los cinco enfrentamientos anteriores, incluyendo derrotas en los cuartos de final en 2009 y 2013.

Canadá entró al torneo habiendo perdido en tres ocasiones consecutivas en los cuartos de final, incluyendo una en 2015 ante Croacia. Esta vez, Barrett y su equipo han apeado de la competición a Francia matando a su maldición de los cuartos de final.

“Es una cosa increíble para nosotros. Es algo que nos va a cambiar nuestra mentalidad”, asegura el Presidente y CEO del Baloncesto canadiense Michele O’Keefe. “Sólo espero que la comunidad canadiense del baloncesto se entere de esto porque creo que muchas cosas van a cambiar y que se va a trabajar en ello durante muchos años tras un enorme sacrificio de generaciones”.

Los cuartos de final acabaron con los fantasmas y en semifinales hicieron trizas al dragón estadounidense. Ahora es tiempo de que Canadá pueda terminar de entrar en los libros de historia.

Por su parte, Italia mantiene su sueño de ganar el Mundial FIBA U19 de 2017 tras vencer a España en las semifinales del campeonato y alcanzar su primera final en un U19 desde 1991.

Italia remontó una desventaja de 16 puntos para vencer a España por 66-63 en su primer regreso a una final en 26 años, cuando entonces perdieron con Estados Unidos.

“Lo que hicimos es algo increíble. Es impresionantes. Lo dimos todo y fuimos a por la victoria con el corazón”, asegura el seleccionador italiano Andrea Capobianco.

El seleccionador asegura que este triunfo en Egipto va para todo el país italiano. “Es un sentimiento indescriptible. Estoy muy orgulloso por este triunfo y por el baloncesto de Italia”, dijo Capobianco. “Empezando por el presidente a todos los chicos que jugaron en la calle en Italia como yo. Esto es increíble”.

El seleccionador quedó impresionado con el corazón que mostró su equipo tras ir perdiendo por 16 puntos (22-6) en el primer cuarto.

“Fue un partido de corazón, pero también de cabeza y fundamentos. Todos hemos jugado con corazón para conseguirlo. Y este equipo tiene mucho de eso”, apuntó Capobianco, cuyo equipo se medirá con Canadá en la final del torneo.

Los italianos sufrieron para vencer a Angola en el primer partido, encajaron 98 puntos ante Estados Unidos y necesitaron una canasta sobre la bocina para echar a Japón de la competición. Luego vino una inesperada victoria ante una Lituania a la que dejaron en 68 puntos antes del triunfo ante España.

Este balance en Cairo demuestra que Italia está de vuelta en la élite del baloncesto. Antes de esto, fueron sextos en Creta 2015 e Italia no había aparecido en un torneo U19 en 20 años desde que lograsen en decimotercer puesto en 1995.

El triunfo sobre España mantiene vivo el sueño del equipo de conseguir su primera corona mundial tras haberla rozado en la final con Estados Unidos en el 1991.

“Esta es exactamente la primera cosa que nos dijimos cuando nos vimos los unos a los otros por primera vez. Estamos aquí para soñar y eso es exactamente lo que estamos haciendo aquí”, zanja Capobianco.

Resultados del sábado

13° al 16° lugar                                               

Angola 73 – 54  Malí

Irán 77 – 81 Corea del Sur

9° al 12° lugar

Egipto 73 – 76  Japón

Puerto Rico 74 – 70  Nueva Zelanda

5° al 8° lugar

Argentina 77 – 85 Lituania

Francia 60 – 86 Alemania

Semifinales

España  63 – 66  Italia

Canadá  99 – 87  Estados Unidos

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